Votre nom de famille contient des indices sur l'histoire de votre famille. Que votre nom de famille soit commun ou unique, apprendre la signification de votre nom peut vous permettre de découvrir de nouveaux détails sur votre généalogie. Il ne s'agit pas seulement de la signification de votre nom. Il s'agit de l'histoire de votre famille et du parcours de vos ancêtres qui ont contribué à façonner qui vous êtes aujourd'hui. Commencez par deux questions simples : "Quelle est l'origine de mon nom de famille ?" et "Que signifie mon nom de famille ?" pour voir l'histoire de votre famille prendre vie.

Tout au long de l'histoire, les humains ont été connus sous plusieurs noms pour se distinguer des autres personnes portant le même nom. Lorsque les sociétés sont devenues plus complexes ou ont été colonisées par des sociétés plus complexes, ces noms distinctifs sont devenus fixes et ont été transmis à la génération suivante. La nature des noms de famille dépend de ce qui était important pour la société au moment où les noms de famille ont été adoptés.

Peut-être souhaitez-vous trouver un prénom issu de l'histoire de votre propre famille, ou peut-être voulez-vous simplement vous assurer que les noms s'accordent et sonnent bien ensemble. Depuis peu, de nombreux nouveaux parents choisissent même des noms de famille traditionnels comme prénoms pour leurs petites filles et petits garçons. Et pendant que vous y êtes, n'oubliez pas de penser aux initiales que portera votre enfant.

De même, un père nommé John a pu adopter un fils nommé Stephen. Stephen s'est peut-être fait appeler Stephen Johnson. Cela signifierait qu'il était le Stephen qui était le fils de John. Les noms de famille locatifs identifient les personnes en fonction de leur lieu de naissance, de résidence ou de travail. Par exemple, Sara York était probablement la Sara qui vivait dans la ville de York. Les noms locatifs peuvent également faire référence à une caractéristique du territoire. Theodore Underhill ou Karen Atwood ont probablement obtenu leurs noms en faisant référence à des collines ou des bois situés près de leur lieu de résidence.

L'évolution est légèrement différente chez les Juifs. Lorsqu'ils vivaient dans des ghettos, ils n'utilisaient que des prénoms. Après la fin du 18e et le début du 19e siècle, ils ont choisi ou reçu des noms de famille. Beaucoup de ces noms (qui varient selon les langues) sont dérivés de vocations religieuses : Cantor, Canterini, Kantorowicz (prêtre inférieur) ; Kohn, Cohen, Cahen, Kaan, Kahane (prêtre) ; Levi, Halévy, Löwy (nom de la tribu des prêtres). Beaucoup sont dérivés de noms de lieux, comme Morpurgo (Marbourg), ou de surnoms, comme Hirsch ("cerf" en allemand). Il est fréquent, notamment en Autriche, que les Juifs reçoivent des noms de famille dérisoires, comme Eberstark "fort comme un sanglier", Rosenduft "parfum de roses" et Hitzig "chaud", d'Itzick, une forme moqueuse d'Isaac.

La signification des noms de famille peut souvent nous renseigner sur la vie de nos ancêtres, y compris parfois sur la région dont ils étaient originaires ou sur les professions pour lesquelles ils étaient connus. Toutefois, il ne faut pas se contenter de deviner. "Deviner la signification d'un nom de famille est un jeu dangereux. Ce qui semble être une explication évidente est souvent complètement faux. Une raison à cela est que les noms de famille ont considérablement changé de forme au cours des siècles, et une autre est que même lorsque le mot est le même, il peut très bien avoir eu une signification très différente à l'époque où les noms de famille étaient formés." (David Hey, Family Names and Family History).